Artikel

Het vreemde verhaal van de Vril-Ya Bazaar en Fete, de 'World's First Sci-Fi Convention'

top-leaderboard-limiet'>

Het interieur van de beroemde Royal Albert Hall in Londen was omgetoverd tot een andere wereld. Exotische beelden sierden de muren en aan het plafond hingen gevleugelde wezens; zelfs de aanwezigen deden zelf mee aan het plezier en gooiden hun gewone kleding weg voor eigenaardige kostuums. Naast de uitgebreide displays, was er veel voor hen te doen en te bewonderen: er waren kraampjes vol met koopwaar, verkocht door vrouwen in kleurrijke jurken en excentrieke ensembles, evenals eigenzinnige activiteiten geïnspireerd door een van de meest populaire sciencefictionverhalen uit die tijd .

wanneer is de zaterdagnachtkoorts gemaakt?

Het klinkt misschien als een moderne sci-fi-conventie, maar deze merkwaardige bijeenkomst vond eigenlijk meer dan 130 jaar geleden plaats.

De Vril-Ya Bazaar and Fête, een liefdadigheidsinzamelingsactie en -markt, was een voorloper van uitgebreide fanevenementen zoals Comic-Con en WonderCon. Het is door de BBC en anderen omschreven als 'de eerste sci-fi-conventie ter wereld'. Maar in tegenstelling tot die hedendaagse nadelen, was dit evenement gewijd aan één excentriek verbeeldingswerk: de hitroman van Edward Bulwer-LyttonVril: De kracht van de komende race.

De kracht van Vril

De omslag van het programma voor de 1891 Vril-Ya Bazaar en Fete.Wikimedia Commons // Public Domain

Gepubliceerd in 1871,Vrilvertelde het verhaal van de ontdekking van een bovenmenselijk ras met geavanceerde krachten van genezing, intellect, telepathie en zelfs vlucht dat onder het aardoppervlak leefde. Het boek werd al snel onderdeel van het culturele lexicon in het Victoriaanse Engeland: In feite, het woordVril(bedacht in de roman voor een speciale vloeistof die de krachten van het bovenmenselijke Vril-ya-volk versterkt) werd synoniem met allerlei soorten energieverhogende elixers.

Het boek trof Dr. Herbert Tibbits, oprichter van het Londense West End Hospital and School of Massage and Electricity - die experimentele behandelingen voor verlamming, epilepsie en 'andere zenuwziekten' aanbood - als een passend thema voor een fondsenwervend feest. Het was niet de eerste poging van Tibbits om geld in te zamelen: hij had in de jaren 1880 verschillende succesvolle bazaars georganiseerd en mensen wilden graag zien welk uitgebreid thema hij hierna zou bedenken [PDF].



Kranten kondigden de bazaar in februari aan; tijdens een ceremonie op 5 maart 1891 openden prins Hendrik en prinses Beatrice van Battenberg officieel de bazaar en accepteerden donaties namens het West End Hospital. Vertegenwoordigers van verschillende organisaties benaderden het koninklijk paar een voor een en lieten portemonnees vol met donaties voor hen vallen.

Leden van het publiek betaalden tussen 5 shilling en een pond en een shilling voor toegang tot de bazaar, waar ze in de grote zaal werden begroet door een oogverblindende vertoning: de architectuur van de ondergrondse wereld in de roman deed denken aan het oude Egypte, dus bedekte een groot doek met oude Egyptische afbeeldingen een muur; een luchtvertoning van mannequins die bedoeld waren om het Vril-ya-volk op te roepen, zwaaide boven de hoofden van de aanwezigen, en een gigantische 'Kolom van de Vril-Ya' voerde het bevel over het midden van de arena.

Mensen verkleedden zich om in de Vril-geest te komen - sommigen droegen vleugels, anderen kozen voor oude Griekse of Egyptische kleding - en een vol programma met artiesten hield het publiek bezig. Er waren goochelshows, dramatische voordrachten, een concert van The Ladies' Guitar Band, orgelrecitals en meer. Kraampjes rond de omtrek van de hal boden activiteiten aan zoals vissen binnenshuis, handlijnkunde, een demonische hond waarvan gezegd werd dat hij gedachten kon lezen, en tal van bijzondere winkelmogelijkheden.

De aanwezigen werden aangemoedigd om kleine glazen flesjes Bovril te drinken - een hartige drank gemaakt van rundvleesextract dat een nieuwe naam had gekregen na het succes van het boek van Bulwer-Lytton, genoemd als een samentrekking van 'bovine' en 'Vril'. De achterkant van het evenementenprogramma beweerde dat, in tegenstelling tot de exlir die in het boek wordt genoemd, Bovril 'geen onmogelijkheden zal bereiken, maar een geweldige invloed op het systeem zal uitoefenen.' (Overigens bestaat er nog steeds een versie van het product, die is geëvolueerd tot een concentraat vergelijkbaar met marmite of Vegemite. Het wordt nu verkocht door Unilever UK en heeft nog steeds een aanhang onder bepaalde segmenten van Britten.)

Een fantastische flop

Bovril was misschien een hit, maar de bazaar zelf niet. Hoewel de bijzondere aanbiedingen veel aandacht in de pers en publieke belangstelling kregen, was de mond-tot-mondreclame niet geweldig. 'Ik zag niets heel aantrekkelijks of opmerkelijks', schreef een correspondent voorDe Preston Heraldna de eerste dag van het evenement. De schrijver, die een elegant feest verwachtte, vond het decor en de kostuums onaangenaam. Een andere criticus ging verder en schreef inWaarheid, 'Er is nooit een meer vernederende weergave van geesteloze en kinderlijke fantasieën ontworpen.'

welke kleur heeft een tennisbal?

Hoewel het evenement drie dagen zou duren, werd het met twee dagen verlengd, maar niet vanwege de overweldigende vraag. De bonusdagen waren een poging om een ​​deel van de verliezen die door zo'n over-the-top productie waren geleden, goed te maken. Slechts drie maanden nadat de show was afgelopen, verklaarde Tibbits het faillissement en volgde zijn tegenslagen op de bazaar, wat niet resulteerde in een stortvloed aan fondsen voor het ziekenhuis van Tibbits, maar een verlies van £ 1600.

Uit de faillissementsprocedure bleek dat de portemonnees die aan het begin van het evenement voor prins Hendrik en prinses Beatrice werden gedeponeerd, slechts rekwisieten waren, en dat er maar weinig geld waren.

De erfenis van de Vril-Ya Bazaar en Fête

De plattegrond voor de Vrill-Ya Bazaar.Wikimedia Commons // Public Domain

Hoewel de show overdag niet goed bij het publiek paste, was de bazaar naar alle waarschijnlijkheid een pionier op het gebied van popculturele bijeenkomsten zoals we die vandaag de dag gevierd zien, met aanwezigen die zich kleden in sci-fi-kostuums en favoriete personages cosplayen.

'We hadden veel ballen gehad en ze hadden vaak een thema, en er waren liefdadigheidsfeesten, maar dit is een soort cross-over', vertelt Elizabeth Harper, archiefmanager bij de Royal Albert Hall, aan Trini Radio. 'Het feit dat het is gebaseerd op deze vroege sci-fi-roman en de manier waarop de zaal was versierd, maakt het echt opvallen.'

Op deze manier was de Vril-Ya Bazaar minder een model voor de moderne sci-fi-conventie dan een voorloper waarvan toekomstige gebeurtenissen lering zouden trekken. Rob Hansen, die de cultuur en geschiedenis van fandom onderzoekt, traceert dat soort toegewijde popcultuur dat begon in de jaren twintig, toen lezers van het sci-fi tijdschriftGeweldige verhalenbegonnen via brieven met elkaar in contact te komen. De eerste formele bijeenkomst van sciencefictionfans was in december 1929, toen de Scienceers elkaar ontmoetten in Harlem, New York City, en het eerste sci-fi fanevenement dat daadwerkelijk gepland was en een 'conventie' werd genoemd, vond plaats in het VK in januari 1937. Maar Hansen beschrijft de Vril-Ya Bazaar als een voorloper van deze door fans gemaakte evenementen.

'We kijken naar een evenement als dit en zeggen 'dat ziet eruit als een sci-fi-conventie'', vertelt hij aan Trini Radio. 'Maar sciencefiction als concept bestond toen nog niet helemaal als genre - in zekere zin was het een soort valse start.' Het lijkt erop dat aan het eind van de 19e eeuw de wereld nog niet helemaal klaar was voor een echte sci-fi-conventie. De Vril-Ya Bazaar was zijn tijd misschien net te ver vooruit.