Artikel

9 onbezongen helden van de ondergrondse spoorweg

top-leaderboard-limiet'>

Aangezien het enorme netwerk van verborgen paden en veilige huizen, bekend als de Underground Railroad, zich uitstrekte van het diepe zuiden tot aan Canada, is het logisch dat honderden mensen bij de operatie betrokken waren. Sommigen, zoals Harriet Tubman, waren 'dirigenten' die de reddingsmissies leidden, terwijl anderen - John Brown bijvoorbeeld - 'stationmeesters' waren, die vluchtelingen in hun huizen opvangden en een veilige doorgang naar de vrijheid regelden. Hier zijn negen andere dappere helden die lijf en leden hebben geriskeerd om mensen op weg naar vrijheid te helpen.

1. William Still

Een schets van William Still uit het boek van Wilbur Henry Siebert en Albert Bushnell Hart uit 1898De ondergrondse spoorlijn van slavernij naar vrijheid.Macmillan, Wikimedia Commons // Publiek domein

William Still, geboren uit voorheen tot slaaf gemaakte ouders in New Jersey in 1821, verhuisde op 23-jarige leeftijd naar Philadelphia en nam de mantel van de afschaffing op meer dan één manier op zich. Hij leerde zichzelf lezen en schrijven, kreeg een baan als klerk voor de Pennsylvania Abolition Society en maakte vorderingen in de organisatie totdat hij begin jaren 1850 werd benoemd tot voorzitter van het nieuwe Vigilance Committee. In die functie hield Still toezicht op het netwerk van veilige huizen in de regio - waaronder zijn eigen huis - en zamelde hij geld in om belangrijke reddingsmissies te financieren, waaronder een paar van die van Harriet Tubman.

Naar schatting heeft Still tijdens zijn ambtstermijn ongeveer 800 mensen naar de vrijheid gebracht; een van hen was zijn broer Peter. Maar er is nog een reden waarom hij vaak 'de vader van de ondergrondse spoorweg' wordt genoemd. Documenteerde nog steeds de verhalen van meer dan 600 ontsnapte gevangenen en publiceerde ze allemaal in een baanbrekend boek met de naamDe ondergrondse spoorwegin 1872, waardoor hij de enige zwarte persoon was die ooit een verslag uit de eerste hand schreef en publiceerde over activiteiten op de Underground Railroad. Hij hoopte dat de 'buitengewone vastberadenheid en inspanning' die in de schrijnende verhalen wordt getoond, zwarte Amerikanen zou inspireren om de strijd voor burgerrechten voort te zetten.

'De race mag de rots niet vergeten waaruit ze zijn uitgehouwen, noch de put waaruit ze zijn gegraven', schreef hij in de inleiding. 'Net als andere rassen, zal dit pas geëmancipeerde volk alle kennis van hun vroegere toestand nodig hebben die ze kunnen krijgen.'

2. John P. Parker



Parker's huis in Ripley, Ohio. Nyttend, Wikimedia Commons // Public Domain

Toen John P. Parker 8 jaar oud was, scheidde een koopman hem van zijn tot slaaf gemaakte moeder in Norfolk, Virginia, en verkocht hem aan een dokter in Mobile, Alabama. Daar ging Parker in de leer bij een ijzergieterij en leerde hij lezen en schrijven met de hulp van de kinderen van de dokter. Op 18-jarige leeftijd haalde hij een van de patiënten van de dokter over om hem te kopen en liet hij hem geleidelijk zijn vrijheid terugkopen met zijn inkomsten uit de gieterij. Het plan werkte en Parker vertrok naar Ripley, Ohio, waar hij een huis bouwde, een gezin stichtte en een paar populaire mechanische onderdelen voor tabaksmachines patenteerde tijdens een succesvolle carrière als gieter.

Door dit alles maakte Parker regelmatig excursies over de Ohio-rivier om voortvluchtigen uit Kentucky terug te brengen naar Ripley's veilige huizen (één was van John Rankin, een prominente blanke abolitionist die minder dan een mijl van Parker woonde). De reddingsmissies van Parker waren bijzonder gevaarlijk, deels omdat premiejagers op zoek naar voortvluchtigen wisten wie hij was, en deels omdat Parker zelf onverschrokken was. Eens vermoedde een slavenhandelaar dat een getrouwd stel zou proberen te ontsnappen, dus nam hij hun baby en legde hem in zijn kamer te slapen. Parker sloop de kamer binnen, plukte het kind voorzichtig van het bed - waar de slaaf ook lag te slapen - en rende door het huis terug. De slavendrijver werd wakker en rende achter hem aan terwijl hij zijn pistool afvuurde, maar Parker en de familie wisten te ontsnappen over de rivier.

Parker vertelde deze reddingen aan journalist Frank M. Gregg tijdens een reeks interviews in de jaren 1880, maar het manuscript bleef vergeten in de archieven van Duke University totdat historicus Stuart Seeley Sprague het opgroef en publiceerde in 1996.

3. en 4. Harriet Bell Hayden en Lewis Hayden

Een portret van Lewis Hayden uit de abolitionistische krant van William Lloyd GarrisonDe Bevrijder.De Bevrijder, Wikimedia Commons // Publiek domein

Lewis Hayden werd in 1812 als slaaf geboren in Lexington, Kentucky, en zag hoe slaven zijn familie niet één keer, maar twee keer uit elkaar scheurden. Eerst werden zijn broers en zussen verkocht aan een andere slavenhandelaar; en later werden zijn vrouw en zoon gekocht door Kentucky senator Henry Clay [PDF] en ergens in het diepe zuiden verkocht. Hayden heeft ze nooit meer gezien. In het begin van de jaren 1840 trouwde hij met een tot slaaf gemaakte vrouw genaamd Harriet Bell, adopteerde haar zoon en begon al snel hun ontsnapping te plannen.

Met de hulp van Calvin Fairbank, een predikant, en Delia Webster, een leraar, ontvluchtten de Haydens het landgoed van hun slavenhandelaar en kwamen uiteindelijk veilig aan in Canada. In 1846 waren ze teruggekeerd naar de VS en vestigden zich in de wijk Beacon Hill in Boston, waar ze een kledingwinkel openden. Het duurde niet lang of Lewis en Harriet waren lid geworden van het Boston Vigilance Committee en hadden hun huis in een pension veranderd, wat een drukbezochte halte op de Underground Railroad werd.

hoeveel mensen zijn er op de bodem van de oceaan geweest?

Een tekening van Harriet Bell Hayden uit haar overlijdensbericht inThe Cleveland Gazette.De Cleveland Gazette,Wikimedia Commons // Publiek domein

Hoewel slavernij sinds 1783 illegaal was in Massachusetts, verklaarde de Fugitive Slave Act van 1850 dat tot slaaf gemaakte mensen die naar vrije staten waren gevlucht, nog steeds konden worden gevonden en teruggebracht naar hun slaven in het zuiden. De Haydens beschermden onbevreesd honderden mensen tegen premiejagers die precies dat probeerden. Ellen en William Craft hadden bijvoorbeeld veel aandacht gekregen voor hun riskante ontsnapping uit de slavernij in Georgia, waarbij Ellen zich voordeed als een blanke en William zich voordeed als haar zwarte dienaar. Toen premiejagers hen achtervolgden naar het huis van de Haydens, kondigde Lewis aan dat hij het hele pand gemakkelijk zou opblazen met de twee vaten buskruit die hij binnen hield als ze probeerden de Crafts te ontvoeren. De premiejagers durfden het niet aan en vertrokken met lege handen.

Lewis hielp ook bij het rekruteren van zwarte soldaten voor de 54th Massachusetts Infantry – een van de eerste volledig zwarte militaire eenheden van de Unie – en werd zelfs verkozen tot lid van de Algemene Vergadering van Massachusetts in 1873. Toen hij in 1889 stierf, prees de gemeenteraad van Boston hem als “een van de de pioniers in de bevrijding van dit land van de vloek van de slavernij.” Harriet, die in 1893 stierf, schonk haar hele landgoed aan de Harvard Medical School met het doel een studiebeurs voor zwarte studenten op te zetten, die nog steeds bestaat.

5. Henrietta Bowers Duterte

Een foto van Henrietta Bowers Duterte met een van haar kinderen.Onbekende auteur, Wikimedia Commons // Public Domain

In 1852 trouwde Henrietta Bowers, een 35-jarige kleermaker, met een Haïtiaans-Amerikaanse begrafenisondernemer genaamd Francis A. Duterte. Ze kwamen allebei uit gerespecteerde families uit Philadelphia en het mortuarium van Francis was succesvol; met andere woorden, het had een lange, gelukkige verbintenis moeten zijn. Maar tegen het einde van dat decennium was Henrietta alleen: haar kinderen waren allemaal jong gestorven, en Francis was ook plotseling overleden. In plaats van de mortuariumzaak over te dragen aan een man - wat destijds te verwachten was - nam Henrietta het over en, naast het runnen van het mortuarium, maakte hij er een bijzonder clandestiene halte van de Underground Railroad van.

Henrietta gebruikte niet alleen begrafenisstoeten als kansen om vermomde voortvluchtigen te helpen onopgemerkt door de stad te glippen, maar ze smokkelde ze soms ook Philadelphia uit in echte doodskisten. Het mortuarium bleef lucratief en Henrietta sluisde de winst naar organisaties die de zwarte gemeenschap van Philadelphia dienden, zoals de First Colored Church en Stephen Smith's Philadelphia Home for Aged and Infirm Colored Persons. In 1866 hielp ze bij het organiseren van de Freedman's Aid Society Fair om voorheen tot slaaf gemaakte mensen in Tennessee te ondersteunen.

6. David Ruggles

Een politieke cartoon van een slaveneigenaar die woedt tegen Ruggles en twee andere abolitionisten die een van zijn dienaren hadden helpen ontsnappen. Edward Williams Clay, Library of Congress Prints and Photographs Division // Geen bekende beperkingen op publicatie

David Ruggles, vrij geboren in Norwich, Connecticut, in 1810, verhuisde op 17-jarige leeftijd naar New York City en opende een kruidenierswinkel, die hij bemand met geëmancipeerde zwarte Amerikanen. Het duurde niet lang voordat Ruggles zich richtte op het uitlenen en verkopen van boeken, pamfletten en kranten die abolitionisten waren, waardoor hij de eerste eigenaar van een zwarte boekhandel in het land werd. In 1835 richtten Ruggles en andere lokale abolitionisten het New York Vigilance Committee op, een interraciale organisatie die, net als die in Philadelphia, mensen hielp te ontsnappen aan de slavernij. Hij bood niet alleen rechtsbijstand aan zwarte Amerikanen die het doelwit waren van premiejagers, maar hij huisvestte ook veel voortvluchtigen in zijn eigen huis aan Lispenard Street.

Een van deze tijdelijke gasten was Frederick Douglass, die uit de slavernij ontsnapte en in 1838 berooid en uitgehongerd in New York aankwam. Hij werd gered, legde hij uit in zijn autobiografie uit 1845, 'door de humane hand vanDe heer David Ruggles, wiens waakzaamheid, vriendelijkheid en doorzettingsvermogen ik nooit zal vergeten.” Douglass schreef aan zijn verloofde, Anna, die zich binnen een paar dagen bij hem voegde, en Ruggles regelde zelfs een huwelijksceremonie in het huis. Kort na de bruiloft gaf Ruggles het paar $ 5 en boekte hun overtocht op een stoomschip naar New Bedford, Massachusetts.

Gedurende zijn jaren als stationschef van de Underground Railroad, verspreidde Ruggles talloze anti-slavernij publicaties en pleitte hij voor 'praktische afschaffing', of het idee dat iedereen actief zou moeten deelnemen aan de emancipatie van zwarte Amerikanen. Hij was niet zonder vijanden: twee keer werd zijn winkel afgebrand en werd hij verschillende keren fysiek aangevallen. Toen hij eind twintig was, ging de gezondheid van Ruggles achteruit en abolitionist Lydia Maria Child moedigde hem aan om bij de Northampton Association of Education and Industry te komen wonen, een zelfvoorzienende gemeenschap in Florence, Massachusetts, die opkwam voor gelijke rechten voor iedereen. Daar herwon Ruggles wat van zijn kracht door hydrotherapie, en hij opende uiteindelijk zijn eigen hydrotherapie-ziekenhuis, waar Douglass hem vaak bezocht. Toen hij op 39-jarige leeftijd stierf, was het Douglass die zijn overlijdensbericht schreef.

7. en 8. Harriet Forten Purvis en Robert Purvis

Een daguerroeotypie van Robert Purvis uit de jaren 1840. Boston Public Library, Flickr // CC BY 2.0

Robert Purvis, de zoon van een blanke man en een vrije zwarte vrouw, was vanaf de jaren 1830 tot de burgeroorlog actief in praktisch alle facetten van Philadelphia's anti-slavernijbeweging. Hij hielp bij het oprichten en leiden van de Vigilant Association of Philadelphia en haar Vigilance Committee, die onderdak, kleding, medische zorg, juridisch advies en noordelijke doorgang aan voortvluchtigen aanbood; en hij werkte ook samen met prominente abolitionisten zoals William Lloyd Garrison om de American Anti-Slavery Society in 1833 en de Pennsylvania Anti-Slavery Society een paar jaar later op te richten.

Aangezien vrouwen oorspronkelijk geen lid mochten zijn van de American Anti-Slavery Society, voegde Roberts vrouw, Harriet Forten Purvis, zich in december 1833 bij Lucretia Mott en andere activisten bij de oprichting van de Philadelphia Female Anti-Slavery Society. Harriet zou, net als Mott, dat wel doen. ga ook een leider worden in de kiesrechtbeweging.

Robert en Harriet kwamen allebei uit uiterst succesvolle en gerespecteerde families uit Philadelphia, en ze gebruikten hun invloed - en financiële middelen - om ontsnapte vluchtelingen op elke mogelijke manier te helpen. Hun huis aan Lombard Street werd een druk bezochte verkeersader voor voortvluchtigen die naar het noorden trokken.

'Hij was president van de 'Underground Railroad' en gedurende die lange periode van gevaar was zijn huis een bekend station waar zijn paarden en rijtuigen en zijn persoonlijke aanwezigheid altijd ten dienste stonden van de reizigers op die weg,' las Robert's 1898 overlijdensbericht inThe New York Times.

Een portret van Harriet Forten Purvis rond 1874. ExplorePAhistory.com // Public Domain

Het spraakmakende werk van het paar maakte hen soms een doelwit voor degenen die zich verzetten tegen de opwaartse mobiliteit van zwarte Amerikanen. In augustus 1842 ging een parade ter ere van de achtste verjaardag van het einde van de slavernij in Brits West-Indië over in geweld toen een Ierse menigte - die hun eigen lage positie in de samenleving kwalijk nam - de feestvierders aanviel en begon met het plunderen en in brand steken van gebouwen die eigendom waren van Black. langs de straat. De relschoppers waren van plan naar het huis van de Purvisen te gaan, waar Robert gewapend en wachtend stond te wachten, maar een katholieke priester leidde hen naar verluidt om.

Daarna verhuisden Robert en Harriet met hun gezin naar een boerderij in Byberry, een noordoostelijke wijk van Philadelphia, en veranderden hun nieuwe landgoed prompt in een ander station aan de Underground Railroad. Robert schatte dat hij tussen 1831 en 1861 ongeveer één persoon per dag had helpen emanciperen (hoewel het mogelijk is dat deze berekening ook zijn bredere werk met verschillende anti-slavernijorganisaties omvatte).

9. Samuel D. Burris

waarom doet mijn arm pijn na een griepprik?

Een schets van Samuel D. Burris uit het boek van William StillDe ondergrondse spoorweg.Delaware historische en culturele zaken, Wikimedia Commons // Publiek domein

Samuel D. Burris werkte in de jaren 1840 onvermoeibaar om vluchtelingen door zijn thuisstaat Delaware naar Philadelphia te leiden, waar hij met zijn vrouw en kinderen woonde. Hoewel Burris een vrij man was, kon hij gevangen worden gezet en als slaaf worden verkocht als hij betrapt werd op het helpen van voortvluchtigen in Delaware - en in 1847 was hij dat ook.

Ambtenaren arresteerden Burris toen hij probeerde een vrouw genaamd Maria Matthews op een stoomschip te smokkelen. Omdat ze zijn borgtocht op $ 5000 hebben gesteld (meer dan $ 157.000 vandaag), werd hij gedwongen maanden in de gevangenis door te brengen in afwachting van zijn proces. “Ze steunen en applaudisseren die slavenhandelaren, en die onmenselijke en meedogenloze bloedzuigers, in hun zielvernietigende gedrag, door de kleurlingen legale onderwerpen te maken voor hun bloedige principes om van te smullen”, schreef hij vanuit zijn cel, in een brief die werd later gepubliceerd in de abolitionistische krant van William Lloyd GarrisonDe Bevrijder.

Op 2 november 1847 werd Burris veroordeeld tot een boete van $ 500 en nog eens 10 maanden gevangenisstraf. Daarna zou hij voor 14 jaar als slaaf worden verkocht. Terwijl Burris zijn straf van 10 maanden uitzat, verzamelde een groep abolitionisten uit Philadelphia $ 500 en stuurde een quaker genaamd Isaac Flint om zich voor te doen als handelaar en Burris te kopen op de veiling. Gelukkig was Flint uiteindelijk de hoogste bieder (hoewel volgens William Still's account inDe ondergrondse spoorweg, geluk had er weinig mee te maken: Flint kocht slim een ​​Baltimore-handelaar die had geprobeerd zijn bod te overtreffen).

'[Burris] was zich absoluut niet bewust van het feit dat hij in handen van vrienden was gevallen, maar had integendeel kennelijk de indruk dat zijn vrijheid verdwenen was', schreef Still. “Het blijde nieuws werd in het oor van Burris gefluisterd dat alles goed was; dat hij met afschaffingsgoud was gekocht om hem te behoeden voor het zuiden.”

Zoals de historicus Robin Krawitz van de Delaware State University aan CNN vertelde, bleef Burris voortvluchtigen helpen na zijn vrijlating, en boze Delawarians smeekten de regering zelfs om strenger te straffen. Nadat ambtenaren wetgeving hadden uitgevaardigd die openbare zweepslagen aanbeval als straf voor iedereen die een tweede keer werd betrapt, stopte Burris zijn operaties in Delaware. In plaats daarvan verhuisde hij naar San Francisco, waar hij geld inzamelde om nieuw bevrijde mensen te helpen zich te vestigen.